Sommaren 2010 befann sig professor Ann Hellström i Lund. Det var den 19 juni och över hela landet såg folk på tv och följde det kungliga bröllopet mellan Victoria och Daniel Westling.

Ann Hellström hade dock sina ögon på annat håll. Den dagen genomförde nämligen hon och hennes forskarkollegor det första testet. Ett för tidigt född barn fick tillväxthormonet IGF-1. Barnet höll på att utveckla retinopathy of prematurity, ROP. Det innebär att blodkärl växer fel i ögat, vilket till slut kan leda till olika grader av syn­nedsättning och i värsta fall blindhet.

Under flera års intensivt forskande hade Ann Hellström och kollegorna kommit fram till att ROP kunde bero på att för tidigt födda barn saknade tillräcklig mängd av IGF-1 och att tillväxt­en därmed stannade av för att sedan starta igen i vecka 30–32 och då bli fel. Den där dagen i juni 2010 var ett genombrott. Mängden IGF-1 som forskarna gav det för tidigt födda barnet fungerade, och i dag lever tvååringen ett helt normalt liv.

– Vi genomförde testet i Lund och jag bodde hos min svärmor som var väldigt intresserad av bröllopet. Svärmor som var sjuksköterska förstod på kvällen att det som hänt på sjukhuset i Lund var större än tilldragelsen i Stockholm, säger Ann ­Hellström.

I Sverige drabbas 25 procent av alla barn födda före 32:a graviditetsveckan av ROP. Cirka 1 barn av 1 000 som föds i Sverige är födda i denna tid och löper alltså risk att utveckla ROP. Bland barn som föds före 27:e graviditetsveckan är cirka 70 procent drabbade.

– Alla för tidigt födda barn löper en risk att drabbas, säger Ann Hellström.

För att veta om ett för tidigt fött barn riskerar att drabbas av ROP krävs det en undersökning som är mycket komplicerad och svår för barnet. Att lysa i ögat och ge ögondroppar till ett för tidigt fött barn kan räcka för att störa tillväxtrytmen.

Forskarteamet har därför också skapat ett databassystem, kallat Winrop, som i dag används över hela världen. Winrop gör det möjligt att övervaka barnet och dess viktutveckling. Såväl neonatologen som ögonläkaren kan snabbt ta del av resultaten och reagera på om ett barns tillväxt bromsas.

– Vi kommer aldrig kunna helt bli fria på screen­ing men tack vare Winrop så kan vi åtminstone halvera antalet tillfällen, vilket är av stor vikt för barnet, säger Ann Hellström.

För en utomstående kan det tyckas märkligt att ett journalsystem får en sådan effekt.

– Det handlar mycket om tradition och konventioner. Ögonläkaren gör sin undersökning och går sedan hem till sitt, likaså neonatologen. Man behöver instrument för att kunna lära sig att arbeta över gränserna, Winrop är ett sådant, säger hon.

Just den biten, att kunna arbeta okonventionellt och gränslöst, är viktig för Ann Hellström.

– Alla som har jobbat med detta och lagt ner all den här tiden har också blivit goda vänner. Vi har en djupare relation till varandra som är mer än bara arbetsbaserad. Det tror jag är viktigt i ett sådant här arbete för det skapar en kreativ miljö som ger nya perspektiv på saker och ting.

Att få Athenapriset är givetvis en stor ära för henne.

– Det är oerhört roligt. Fast detta priset är inte bara till mig. Det är ju också till alla mina fantastiska kollegor. Det är ett kvitto till oss att vi gjort någonting bra.

Men forskningen fortsätter.

Varför för tidigt födda barn får så låga nivåer av IGF-1 vet man inte riktigt.

– Med största sannolikhet är det en signal från moderkakan som försvinner i samband med att barnet föds för tidigt, exakt hur den signalen ser ut vet vi inte i dag.

Förutom att ta sig an det problemet arbetar teamet nu också med att forska fram IGF-I som ett läkemedel för att förhindra att för tidigt födda barn utvecklar ROP.

– Det är ett arbete som vi påbörjat, det är fort­farande tidigt i processen, men de studier vi har gjort ser väldigt lovande ut och det är givetvis väldigt spännande.

Det är ett intensivt arbete Ann Hellström bedriver. Under intervjun plingar laptopens inkorg till flera gånger och resorna världen över för att prata om arbetet eller instruera indiska eller kinesiska kollegor hur man använder Winrop är krävande. Energin och nya infallsvinklarna hittar hon i stallet bland hästarna. Ända sedan barnsben har hon haft ett stort hästintresse.

– När jag kör gödselvagnen, då kommer idéerna, säger hon och skrattar.