Forskarlaget från Schweiz har tidigare visat att ryggmärgsskadade råttor, efter att ryggmärgen stimulerats elektrokemiskt, börjat gå när deras fötter kom i kontakt med ett snurrande ekorrhjul. Men någon nervkontakt med hjärnan hade då inte återskapas och råttorna kunde inte göra viljestyrda rörelser. 

Nu har de gått vidare och det tycks som om den kapade kontakten med hjärnan lyckats återställas. Råttornas ryggmärg hade kapats på ett sätt som liknar skadan hos människor med förlamning av nedre delen av kroppen. Alla nervbanor till hjärnan var brutna, men en smal remsa av vävnad var intakt. 

Forskarna utformade en metod där den skadade ryggmärgen först behandlades med en cocktail av kemiska ämnen som stimulerar nervcellerna genom att binda till receptorer för dopamin, adrenalin och serotonin. Blandningen ersätter de transmittorsubstanser som hos friska frisätts i nervbanor från hjärnan. Därefter stimulerades ryggmärgen också med elektroder, så att elektriska signaler kontinuerligt sändes via nervfibrerna till de kemiskt stimulerade nervcellerna. Allt som saknas i det läget är en signal från hjärnan att börja gå.

I stället för att använda ekorrhjulet som i de tidigare experimenten, utrustades råttorna med en liten väst, kopplad till en robot. Med hjälp av denna utstyrsel kunde råttorna stå med hela sin vikt på bakbenen och gav dem intrycket att de var friska och de lockades att röra sig med hjälp av en chokladbit en bit bort. 

Denna viljestyrda träning ledde till en att nya nervbanor skapades och efter två till tre veckors träning kunde råttorna ta sina första viljestyrda steg. Efter fem till sex veckors träning kunde råttorna gå upp till 21 meter på tre minuter. Med ytterligare ett par tre veckors träning kunde råttorna också springa i trappor och undvika hinder.

Forskarna, som är verksamma bland annat vid universitet i Zürich och tekniska högskolan i Lausanne, tror att ett liknande behandlingsupplägg skulle kunna hjälpa även ryggmärgsskadade människor, och planerar att påbörja sådana studier inom ett par år.

Läs abstract i Science:

Rubia van der Brand med flera. Restoring Volontary Control of Locomotion after Paralyzing Spinal Chord Injury, Science 2012;336:1182-1185